TAU M45

Messier 45 – Pléyades, Siete Hermanas

El cúmulo estelar de las Pléyades es también conocido como las Siete Hermanas y como Messier 45. Es un objeto prominente en el cielo nocturno con un lugar destacado en la mitología antigua. El cúmulo se encuentra entre los más cercanos a la Tierra, y es el más obvio a simple vista. Aunque sólo un puñado son visibles a simple vista, contiene cientos de estrellas, algunas de ellas rodeadas por remolinos de nebulosidad. 

 

Nombre y Mitología

Las Pléyades son un espectáculo destacado de invierno en el hemisferio norte, y en verano en el hemisferio sur. Han sido conocidas desde la antigüedad por culturas en todo el mundo, incluyendo los maoríes (que las llaman «Matariki») y los aborígenes australianos, los chinos, los mayas (que las llamaban «Tzab-ek»), los aztecas («Tianquiztli»), y los Sioux y Cherokee de América del Norte.

Las referencias más tempranas griegas a las Pléyades fueron de Homero en la Ilíada y Odisea, en torno a 750 y 720 aC, y por Hesíodo, alrededor de 700 aC. Algunos astrónomos griegos consideran las Pléyades como una constelación separada. Se les llama «Kiymah» en hebreo, y la Biblia se refiere a ellas tres veces – en Job 9:7-9, Job 38:31-33, y Amos 5:8.

Las Pléyades son veneradas en la mitología hindú como Krittika, las seis madres del dios de la guerra Skanda, que desarrolló seis caras. Algunos estudiosos del Islam sugieren que las Pléyades («Al thuraiya» en árabe) son la estrella en Najm que se menciona en el Corán. Su nombre persa es «Soraya», por la que recibió su nombre la ex emperatriz de Irán.

En Japón, las Pléyades se denominan «Subaru». El fabricante de automóviles japonés deriva su nombre del cúmulo, que está representado en su logotipo corporativo.

Los nombres en inglés antiguo y alemán indican que las Pléyades se compararon una vez a una «Gallina con los polluelos». Su nombre moderno inglés es de origen griego, aunque de etimología incierta. El nombre «Pléyades» puede derivar de la palabra griega «plain» para «navegar», o la palabra «pleios», que significa «lleno» o «muchos»; o de «peleiades», que significa «bandada de palomas».

El nombre Pléyades también puede derivar de su madre mitológica, Pléyone, que es también una de sus estrellas más brillantes. Las nueve estrellas más brillantes de las Pléyades se denominan según las siete hermanas de la mitología griega: Estérope, Merope, Electra, Maia, Taygeta, Celaeno, y Alcyone, junto con su padre Atlas y su madre Pléyone. Como hijas de Atlas, las Híades eran las hermanas de las Pléyades.

 

Observaciones históricas

En 1767, el reverendo John Michell calculó la probabilidad de encontrar un grupo de estrellas brillantes como las Pléyades por casualidad de alineación en 1 contra 496000. Por lo tanto, concluyó correctamente que las Pléyades, y muchos otros cúmulos de estrellas, debían estar físicamente relacionadas. Alrededor de 1846, el astrónomo alemán Madler notó que las estrellas de las Pléyades no tenían ningún movimiento propio medible con respecto a las otras. El movimiento propio común de las Pléyades era otro indicio de que formaban un grupo físico.

En 1769, Charles Messier incluyó las Pléyades como el número 45 en su primera lista de objetos similares a cometas, publicada en 1771. La inclusión de las Pléyades de Messier es curiosa, ya que la mayoría de los objetos de Messier son mucho más tenues y más fáciles de confundir con cometas – cosa que parece casi imposible para las Pléyades. Messier simplemente puede haber querido un catálogo más grande que su rival científico Lacaille, cuyo catálogo de 1755 contenía 42 objetos.

 

Apariencia y ocultaciones

Las Pléyades son uno de los más bellos objetos en el cielo. Incluso a simple vista, en condiciones modestas, son fáciles de encontrar, 10° al NO de la estrella de color naranja brillante Aldebarán (Alpha Tauri). Rodeando Aldebarán está otro cúmulo abierto igualmente famoso, las Híades; Aldebarán es una estrella en primer plano a 68 años luz de distancia, en lugar de los 150 al de las Híades.

Al menos 6 miembros de las estrellas de las Pléyades son visibles a simple vista, formando un patrón que recuerda al Carro. En condiciones moderadas, su número aumenta a 9; y bajo un cielo oscuro salta a más de una docena. En 1579, mucho antes de la invención del telescopio, el astrónomo Moestlin dibujó correctamente 11 estrellas de las Pléyades, mientras que Kepler citó observaciones de hasta 14.

Las nueve estrellas más brillantes de las Pléyades se concentran en un campo poco más de 1° de diámetro. El cúmulo es un magnífico objeto con binoculares, que muestran más de 100 estrellas en el campo. Para una visión telescópica, un ocular de gran angular con muy baja magnificación es necesario para ver todo el grupo. El cúmulo contiene diversas estrellas dobles y múltiples. Las observaciones modernas revelan al menos 500 estrellas que pertenecen a las Pléyades, repartidas en un campo de 2° – ¡cuatro veces el diámetro de la Luna!

Como las Pléyades se encuentran a sólo 4 grados de la eclíptica, las ocultaciones del cúmulo por la Luna ocurren con bastante frecuencia. Además, los planetas se acercan al cúmulo de las Pléyades; Venus, Marte y Mercurio ocasionalmente pasan a través de él. Es un espectáculo muy atractivo, especialmente para los aficionados con un equipo menos caro, ¡e incluso se puede observar a simple vista!

 

Nebulosidad de reflexión

En noches despejadas y oscuras, cuando la Luna está ausente, son detectables remolinos de nebulosidad entre algunas de las estrellas más brillantes, especialmente cerca de Merope. Las fotografías de exposición más larga, y los telescopios de «campo rico», revelan que las Pléyades están incrustadas en material nebuloso. Las nebulosas de las Pléyades son de color azul, lo que indica que reflejan la luz de las estrellas brillantes situadas cerca (o dentro) de ellas. La más brillante de estas nebulosas, alrededor de Merope, fue descubierta en 1859 por Wilhelm Tempel en Venecia, Italia, con un refractor de 4″. La nebulosa Merope (NGC 1435) requiere un cielo oscuro y se ve mejor en un telescopio de campo rico.

Las nebulosas alrededor de Maia (NGC 1432), Alcyone, Electra, Celaeno y Taygeta se encontraron en fotografías entre 1885 y 1888 por los hermanos Henry en París y por Isaac Roberts en Inglaterra. En 1890, E. E. Barnard descubrió una concentración de materia nebulosa muy cerca de Merope (ahora catalogada como IC 349). El análisis de los espectros de las nebulosas de las Pléyades por Vesto Slipher en 1912 reveló su naturaleza como nebulosas de reflexión, ya que sus espectros son copias exactas de los espectros de las estrellas que las iluminan.

Físicamente, las nebulosas de reflexión no están relacionadas con el cúmulo de las Pléyades, como puede verse en el hecho de su velocidad radial se diferencia de la agrupación en 11 km/s. En su lugar, el cúmulo simplemente pasa a través de una particularmente polvrienta del medio interestelar. El polvo no es un resto de la nebulosa de la cual las Pléyades se formaron, como se pensaba anteriormente. A la edad del cúmulo de 100 millones de años, casi todo el polvo originalmente presente cuando se formó habría sido dispersado por la presión de radiación.

 

Propiedades y Evolución

Antes del lanzamiento del satélite Hipparcos en 1991, se creía que la distancia de las Pléyades era de aproximadamente 440 años luz. Hipparcos causó consternación en los astrónomos midiendo una distancia de solamente 380 años luz. Ello requeriría que las estrellas de las Pléyades fueran comparativamente más tenues sin explicación. Sin embargo, investigaciones subsiguientes por el Telescopio Espacial Hubble y los observatorios de Mount Wilson y Palomar averiguaron que la medición de Hipparcos del paralaje de las Pléyades era demasiado pequeña. Su distancia se considera actualmente 440 años luz, y aún no se conoce el motivo por el error de paralaje de Hipparcos.

El radio del núcleo del cúmulo de las Pléyades es de unos 8 años luz, y su radio de marea es de unos 43 años luz. El cúmulo contiene más de 1000 miembros confirmados, con una masa total estimada en alrededor de 800 soles. Se cree que las estrellas de las Pléyades se formaron juntas hace unos 100 millones de años; sus miembros más brillantes, todos jóvenes gigantes calientes azul-blancas de clase B y subgigantes, con magnitudes absolutas de alrededor de -1,5 a -2,5.

Algunas de las estrellas de las Pléyades están girando rápidamente, con velocidades de 150 a 300 km/s – comunes entre estrellas jóvenes de clase B de secuencia principal. Esta rotación les da cuerpos esferoides achatados. La rotación se puede detectar porque amplía sus líneas espectrales cuando partes de la superficie estelar se nos acercan en un lado, mientras que en el lado opuesto retroceden. Pléyone es la estrella de más rápida rotación en el cúmulo, y ha expulsado una cáscara de gas debido a esta rotación. También es variable, entre magnitudes 4,77 y 5,50.

El cúmulo de las Pléyades contiene algunas estrellas enanas blancas. Las enanas blancas no pueden tener masas superiores a 1,4 soles (el límite de Chandrasekhar). Este tipo de estrellas de baja masa toman miles de millones de años para evolucionar a este estado, no sólo la edad de 100 millones de años del cúmulo de las Pléyades. ¿Cómo, entonces, pueden existir enanas blancas en un cúmulo tan joven? La única explicación posible parece ser que estas estrellas enanas blancas fueron una vez más masivas y evolucionaron más rápido, pero ya han perdido masa debido a los fuertes vientos estelares, vecinas cercanas, o rotación rápida.

El grupo también contiene muchas enanas marrones, que son objetos que contienen menos del 8% de la masa del Sol, y que no son lo suficientemente pesados como para iniciar reacciones de fusión nuclear en sus núcleos y por lo tanto convertirse en estrellas de hecho. Las enanas marrones pueden constituir hasta el 25% de la población total del cúmulo, a pesar de que contribuyen menos del 2% de su masa total.

Con el tiempo, el movimiento por el espacio de las Pléyades las llevará bajo los pies de Orión, vistas desde la Tierra. Después de eso, tardarán unos 250 millones de años en dispersarse, debido a la interacción gravitatoria con el vecindario galáctico.

M45

Telescopio: TS102f5.2 & Cámara: Atik414ex & Fecha: 15/10/19 & Fotos: Mosaico 4 x 8LRGB180s = 6h

Telescopio: TS80f6 & Cámara: Atik383c-LPro & Fecha: 18/10/20 & Fotos: 27x300s 7x450s = 3h

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