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Estrellas notables

La estrella más brillante de Cáncer es Acubens. Su nombre proviene de la palabra árabe para las «garras» del cangrejo. Es una estrella blanca a 175 años luz de distancia.

Zeta Cancri es un sistema múltiple que contiene al menos cuatro estrellas. El sistema contiene dos pares binarios, a 5 arcosegundos, que se orbitan cada 1100 años. La pareja más brillante se compone de dos estrellas de sexta magnitud blancas separadas por 0,8 arcosegundos; el más tenue es una estrella de sexta magnitud similar al Sol con una compañera enana roja de décima magnitud.

Otra enana roja en Cáncer es la cercana pero muy tenue Giclas 51-15. Está a sólo 11,8 años luz de distancia, pero sólo tiene magnitud 15ª, y está entre las estrellas menos luminosas conocidas.

Cúmulos, nebulosas y galaxias

A pesar de que Cáncer es una constelación relativamente poco visible, contiene un cúmulo abierto impresionante, llamado el Pesebre, el Cúmulo de la Colmena, o M 44. A simple vista, la Colmena se ve como una estrella borrosa, y en prismáticos se asemeja a un enjambre de abejas. Con un pequeño telescopio puede contar al menos 75 estrellas, y con un instrumento más grande quizá 300. M 44 es un grupo de estrellas relativamente jóvenes, que nacieron hace unos 600 millones de años. El cúmulo está a alrededor de 520 años luz de distancia.

M 44 puede estar relacionado con otro cúmulo bien conocido, las Híades en Tauro. Ambos grupos son de la misma edad, y comparten el mismo movimiento en el espacio, lo que sugiere que en realidad se formaron juntos – a pesar de que estén en lados opuestos del cielo hoy.

M 67 es un cúmulo abierto más tenue, de sexta magnitud, en Cáncer. Contiene alrededor de 65 estrellas y está a unos 2700 años luz de distancia. M 67 es uno de los más antiguos cúmulos abiertos conocidos, con una edad estimada de más de 4 mil millones de años.

NGC 2775 es una galaxia espiral en Cáncer que ha sido sede de 5 explosiones de supernovas en los últimos 30 años – es una galaxia que vale la pena seguir observando.

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