UMA NGC5457 & M101

Messier 101, NGC 5457 – Galaxia del Molinete

Messier 101 es una galaxia espiral relativamente cercana muy grande de frente en la constelación de la Osa Mayor. También se la conoce como la Galaxia del Molinete.

Descubrimiento e Historia

Messier 101 fue descubierta por Pierre Méchain en 1781, y Charles Messier la añadió como una de las últimas entradas en su catálogo más tarde ese año. Méchain describió M 101 como una «nebulosa sin estrellas, muy oscura y bastante grande, 6′ a 7′ de diámetro, entre la mano izquierda de Bootes y la cola de la Osa Mayor».

William Herschel observó en 1784 que «[M101] en mis reflectores de 7, 10, y 20 pies mostró un tipo de nebulosidad moteada, que llamaré resoluble, de modo que espero que mi actual telescopio, tal vez, haga las estrellas de las que supongo que está compuesto visibles».

M 101 fue una de las primeras «nebulosas espirales» identificadas por William Parsons, tercer conde de Rosse. Lord Rosse observó M 101 en su reflector newtoniano de 72 pulgadas en 1851, y realizó diversos esbozos; él fue el primero en observar su estructura espiral.

Halton Arp incluyó M 101 como número 26 en su Catálogo de Galaxias Peculiares, con la descripción «Espiral con un brazo pesado».

Observación aficionada

Aunque es bastante brillante, con una magnitud de 7,9, las grandes dimensiones angulares de M 101 – alrededor de 22′ de diámetro – le dan un brillo superficial bajo, lo que requiere un cielo oscuro para verla. Sólo la región central de esta galaxia es visible en telescopios más pequeños. Las sugerencias de brazos espirales se pueden vislumbrar como manchas nebulosas en telescopios a partir de una apertura de 4 pulgadas. Un instrumento bastante grande, cielos muy oscuros, y un ocular de baja potencia son necesarios para observar bien la estructura espiral.

Los telescopios más grandes muestran M 101 como una magnífica galaxia de 20′ x 15′ NNE-SSO, con los brazos moteados visibles. Varias manchas brillantes aisladas destacan: 8′ SO, 4,5′ ESE, y 6′ ENE del centro de la galaxia; el parche SO se encuentra justo al sur de una estrella en primer plano de magnitud 13. Estos parches fueron asignados sus propios números de catálogo por William Herschel y más tarde se añadieron a la NGC como NGC 5447 (H III.787), NGC 5461 (H III.788), y NGC 5462 (H III.789).

M 101 es notablemente asimétrica, con su núcleo desplazado considerablemente del centro de su disco. El brazo espiral más prominente sale del lado sureste del núcleo de 2′ de la galaxia, y se arquea al este y a continuación al norte alejándose de la región central: un nudo brillante está incrustado en este brazo al NE del núcleo. Un brazo más tenue comienza en el lado oeste del núcleo y arquea al sur y sureste; contiene nudos brillantes al suroeste del núcleo. 

M 101 es la más brillante de un grupo de al menos nueve galaxias, incluyendo NGC 5204, NGC 5238, NGC 5474, NGC 5477, NGC 5585, UGC 8508, Holmberg IV (UGC 8837), y UGC 9405. El Grupo M 101 se encuentra físicamente cerca de la más grande grupo M 51, y los dos se incluyen a menudo juntos como un grupo de gran tamaño.

Propiedades y Evolución

La distancia a M 101 se ha determinado en unos 27 millones de años luz, por la observación de las variables cefeidas con el Telescopio Espacial Hubble. A esta distancia, M 101 tiene un diámetro lineal de más de 170000 años luz – casi el doble del tamaño de la Vía Láctea – y es por tanto una de las más grandes galaxias espirales. M 101 tiene una magnitud absoluta de -21.5, o una luminosidad de aproximadamente 33 mil millones de soles. Su disco contiene del orden de 100 mil millones de masas solares.

M 101 produjo tres supernovas en el siglo 20: SN 1909A, 1951H, y SN 1970G. Otra característica notable de esta galaxia es su gran número de regiones de formación estelar H II; un total de alrededor de 3000 se puede ver en las fotografías. Las regiones H II son enormes nubes de alta densidad de gas hidrógeno molecular, ionizado por un gran número de estrellas calientes, brillantes y jóvenes que se forman en su interior.

La interacción gravitacional entre M 101 y sus galaxias satélite puede haber provocado la formación del patrón en espiral de «gran diseño» de M 101. Se cree que en el pasado reciente galáctico, M 101 sufrió una colisión con otra galaxia cercana. Este encuentro amplificó las ondas de densidad en los brazos espirales de M 101, y también causó su asimetría. M101 también ha distorsionado probablemente su galaxia compañera, NGC 5474.

M110

Fotos: 25x450s = 3h

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